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Descubiertas bacterias adaptadas al arsénico

15 diciembre, 2010

¡Hola!

Esta noticia ya tiene unos diez días, pero en esta ocasión me apetecía hablar algo de ciencia y se me ha ocurrido que este ha sido un buen tema para empezar. He leído unas cuantas noticias acerca de lo que voy a contar, y me resulta curiosísimo cómo cambian las cosas de una fuente escrita a otra, hasta que he llegado a la conclusión de que muchos de los periodistas que han redactado esas notas de prensa no tienen mucha idea de biología. Y no es que yo sea un experto, ¡nada más lejos! Pero entre tanta parafernalia y sensacionalismo (“Descubierta bacteria extraterrestre”, “Mayores posibilidades de encontrar vida en otros planetas”) a veces cuesta encontrar la auténtica verdad de todo el asunto, así que trataré de explicar lo que (al menos yo) he entendido.

Como todo el mundo sabe, necesitamos de una gran variedad de elementos químicos para sobrevivir. Todos los seres vivos descubiertos hasta la fecha requieren de ciertas cantidades de seis elementos básicos, que son el carbono, el oxígeno, el hidrógeno, el nitrógeno, el fósforo y el azufre. Esto no significa que sean los únicos “ingredientes para la vida”, pero sí que son los que se encuentran en mayor cantidad y los que conforman el “material” con el que estamos hechos: agua, azúcares, proteínas, lípidos y ácidos nucleicos. El descubrimiento que ha publicado la NASA a bombo y platillo, y que a muchos les ha sabido a poco después de la enorme expectación levantada no podía ser más simple: se han descubierto unas bacterias que, de vez en cuando, son capaces de aumentar esta lista de seis elementos “ladrillos básicos” a siete en determinadas condiciones.

Bacterias adaptadas al arsénico

Las bacterias recién descubiertas, que aún no tienen nombre científico, crecen en un lago de agua salada de California donde es particularmente alta la concentración en arsénico, célebremente conocido por ser un veneno. Esto debería impedir la proliferación de vida en esas aguas, sobre todo cuando los niveles de arsénico sean particularmente altos, pero lo que han hallado los científicos estadounidenses ha sido una colonia de bacterias que no sólo es resistente al arsénico, sino que además lo sustituye por el fósforo en la formación de algunas moléculas como el ADN. Ciertamente, esto es un hecho insólito que merece ser destacado, ya que hasta el momento no se había descubierto ningún organismo que fuese capaz de cambiar uno de los seis elementos básicos por otro totalmente diferente (y encima tóxico) con los mismos resultados y sin que se vea afectada la bacteria en cuestión. Esto se puede explicar en cierta forma porque el fósforo y el arsénico son dos elementos que pertenecen a un mismo grupo de elementos, y por lo tanto sus átomos tienen una estructura similar, aunque el arsénico es más voluminoso que el fósforo.

Es cierto que este descubrimiento nos demuestra que la vida no es tan cuadriculada como en un principio podría parecernos. ¿Por qué todos los seres vivos deberían necesitar de esos seis elementos para fabricar sus estructuras celulares? Quizás en otra galaxia existan otros seres vivos que necesiten menos elementos, o más, o que hayan modificado alguno de ellos por uno de estructura similar, como en el caso que estoy comentando. Esta idea sí que es interesante, y es con la que hay que quedarse al leer la noticia. Todo lo demás, son fabulaciones de los periodistas: estas bacterias no tienen por qué ser extraterrestres, ni los extraterrestres tienen por qué alimentarse de arsénico, por poner un ejemplo de cosas que he leído. De todas formas, tampoco es que estemos hablando de unas súper-bacterias capaces de sustituir todo su fósforo por arsénico y quedarse como si nada. Al parecer, si se les pone en contacto con los dos elementos a la vez, estas bacterias tienden a alimentarse del fósforo y se olvidan del arsénico, al que sólo empiezan a hacer caso en condiciones de escasez del otro.

En cualquier caso, lo que queda claro es que la capacidad de adaptación de la vida no deja de sorprendernos. Y de hacernos soñar.

¡Un saludo!

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